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中英深化创新合作 机器人当先锋推广“黑科技”
作者:admin    发布于:2019-05-07 08:24    文字:【 】【 】【

Shadow十分看好中国机器人市场。2018年中国机器人市场规模为87.4亿美元,2013-2018年平均增长率达到29.7%。

位于伦敦的一只机械手准确地在键盘上敲出“Hello World”(你好世界),而真正打下这些字母的却是美国加州一位带着“手套”的工程师。这一“黑科技”正是影子机器人公司(Shadow Robot)联合SynTouch和HaptX公司做出的最新成果——为核心产品“灵巧手”赋予新技能,工程师动作被复制并同步至5000英里外的机械手上。

成立于1997年的Shadow Robot是英国创立最早的机器人公司之一,其开发的“灵巧手”可像人手一样抓取操作,且能智能感知。目前,其客户包括NASA、GSK、西门子、MIT和高通等全球知名的科研机构和公司。

此外,Shadow Robot也是英国国际贸易部认可的与中国进行科技合作一个典范案例。2011年以来,Shadow公司一直与中国硅步机器人公司合作,服务于天津大学、浙江大学等客户。“我们从进入机器人领域之初就同Shadow合作。”硅步机器人CEO常峰近日对21世纪经济报道记者表示。这一伙伴关系,加上与新加坡、日本经销商的合作,令该公司2018年亚洲地区营收占到总营收的25%。

 

图/IC photo

中英科技合作加速

早在1978年,中英就签订了政府间科技合作协定。2014年两国建立“中英创新合作伙伴关系”,成立中英研究和创新伙伴基金,科技创新合作步入了“黄金时代”。

英国国际贸易部公使衔参赞杜涛(Tom Duke)近日接受21世纪经济报道采访时表示,中英两国创新领域合作由来已久,2017年签署的《中英科技创新合作战略》,为重点领域创新合作提供了框架,并对中英项目的知识产权保护提出了期待。

“以信息通信技术和数字产业为例,两国已签署备忘录,将在商业、政策和学术领域加强合作。”杜涛说,“近日举行的第七届中英互联网圆桌会议进一步凸显了我们长期致力于创新合作、不断深化伙伴关系的决心。”

他强调,中英两国同为创新领域领军者,也都认识到合作在为全球问题提供创新解决方案中的重要性。这是双方不断发展和强化的一种模式,合作的范围可以很广:从医疗健康、城市交通合作到气候变化应对及可持续发展等。 不过,目前 Shadow公司还并未从两国政府合作的科技基金中直接获得支持。“竞争太激烈了。”Shadow Robot公司总经理Rich Walker近日对21世纪经济报道记者坦言,“并不是我们不想。”

可以“定制”的“灵巧手”

作为Shadow在中国的合作伙伴,硅步机器人CEO常峰认为,相较于许多与市场、投资关系密切的科技公司,Shadow的特色在于“执着”,多年来一直专注于 “灵巧手”研发。

Rich Walker介绍说,尽管研发中心遍布欧美多地,公司员工实际不到40名,成长中资金来源主要是包括创新英国(Innovate UK)在内的英国及欧盟政府项目,外加部分债务融资,至今未引入外部投资。“我们希望能打造具备智能和感知,并可以完成各类复杂任务,而非仅适用于某几项任务的产品。”Walker表示,过去四五年,Shadow公司开始更专注于产品的商用。

他举例说,如果一家工厂希望打造自动化生产线,但却尚不清楚所需的机械臂种类及要求,就可以选择配有众多传感器、可于智能感知的同时收集大量数据的“灵巧手”,然后基于这些数据,打造“专用”机械手。

Shadow第一个重要客户是美国宇航局(NASA),当时NASA希望制作可以在太空应用的机械手,但受困于高昂的造价,几经尝试,最终于2005年购入Shadow产品。

而公司近期“杰作”则是基于全日航空(ANA)Avatar XPrize计划的“远距离控制”(Tele Presence)。Walker介绍说,目前人们可在不能到场时实现远程视频会议等功能,但ANA希望远程实现“在场”。为此Shadow与SynTouch、HaptX等合作,除了“隔空打字”,通过“手套”佩戴者甚至可以感受到雨水滴在手上的感觉。

目前,包括英、日、美在内的一批客户正尝试将灵巧手应用于核设施、制药、危险品制造等领域。“制药过程需要保持清洁,但有时人类难以做到。”Walker说。

合作开发中国市场

Shadow十分看好中国机器人市场。中国电子学会2018年发布的《中国机器人产业发展报告》显示,去年全球机器人市场规模达298.2亿美元,2013以来年均增长率约为15%,中国市场增速则明显领先。2018年中国机器人市场规模为87.4亿美元,2013-2018年平均增长率达到29.7%。

硅步公司2010年进入机器人研究领域,目前专注于科研和教学机器人及服务机器人两大领域,也是首个将机器人操作系统ROS(Robot Operating System)技术引入中国的企业。目前ROS在中国的下载和使用量仅次于美国。“我们通过Shadow了解了ROS,并将它引入中国。”常峰说。

在与Shadow的合作中,硅步扮演了“分销商+集成商”的角色。“我们不仅是Shadow在中国的代理,更重要的角色是集成商。”常峰说,“‘灵巧手’并非一个单独使用的器件,需要与其他硬件、软件、算法相结合,集成需要一些技术含量,附加值也更高。”硅步已成功将灵巧手与德国Franka的协作机械臂集成,延伸出了更多的应用方向。

由于专注科研机器人,目前国内985、211高校多已成为硅步公司的客户,包括浙江大学、清华大学的两个国家重点实验室,“包括腾讯在内的一些科技公司也开始关注我们。”

常峰表示,与Shadow合作引进的不仅是“灵巧手”,更重要的是嫁接其上的技术。硅步与Shadow的贸易量在2015年和2016年有较大跃升。“这可能和当时中国机器人热度一下子上来有关,现在市场更趋于理性了。”他说,“这几年我们代理的产品和技术销量每年约有20%左右的增长。”

常峰认为,目前国内机器人的短板在于电机、减速器、传感器等核心部件,在机器人运动学、动力学等控制技术方面也较弱,通过与Shadow的合作可以“学到很多”。此外,国内在应用场景上的思路也还相对滞后。“很多应用还停留在研究阶段,而国外一些公司已真正沉浸在很多应用领域,有家公司基于‘灵巧手’开发了烹饪机器人。这类应用国内早前也有高校研究过,但最后却不了了之。”

让AI赋能机器人

此前,Shadow的客户部分是直接使用软件编程进行操控,或尝试远程操控,但它与硅步的合作正带来新的机遇。来自硅步的一些新客户希望将“灵巧手”与AI结合,由软件模拟现实操作,替代人工对特定任务的演示。机器人也可以从“错误”中学习,在没有明确指令的情况下自主完成任务。此外,“灵巧手”众多传感器收集的数据,也让它成为AI的理想合作伙伴。

Walker认为,从科技公司取得的成果和对该领域的投资规模看,中国在AI发展上有巨大优势。“我希望让AI赋能机器人。”他说,“离了机器人,AI依然有趣,但离了AI,机器人则前景有限。”

中国电子学会数据显示,服务机器人市场2018年同比增速达到43.9%。Walker认为,人口规模决定了中国拥有巨大市场,但对服务机器人而言,挑战在于现实生活充满不确定性,而AI可以让“完美”操作成为可能。

常峰也认为,Shadow灵巧手在中国必然会慢慢走向服务机器人方向。“我们在工业机器人方面发展相对较晚,很多核心部件依赖进口,但在服务机器人方面应用前景不亚于西方公司,未来要靠我们自己的开发弯道超车,赚取更多附加值。”

例如,随着5G商用落地,远程医疗发展空间愈发广阔。“比如骨科人工关节置换,一个手术机器人在前端可能不够,如果灵巧手能通过远程指导参与,配合现场的医生、机器人,就能够缓解医疗资源分布不均带来的压力。”

常峰向记者透露,近日硅步、Shadow与国内一家服务机器人公司的合作项目将很快落地。“客户是一家从传统行业跨到机器人领域的公司,我们将对灵巧手进行大的改造。通过与中国服务机器人公司合作,Shadow能借助中国广大市场,探索更多的应用场景。也能帮助我们带动行业资源的开发。”

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